• Erik de Bruin

The Dutch steekt boven het maaiveld uit

SPIJK Verspreid over vier dagen trekken, naar verwachting, zo'n vijftigduizend golfliefhebbers komend weekend naar het pittoreske Spijk om de 98ste editie van de KLM Open te beleven en te kijken of 'The Flying Dutchman' Joost Luiten zijn kunststukje kan evenaren. Vorig jaar, tijdens de vuurdoop van deze in 2011 geopende baan, regende het complimenten.

door Erik de Bruin

,,Het was prachtig mooi weer", kan Niek Molenaar, de directeur van The Dutch, zich nog haarfijn herinneren. Moeilijk is het niet om die prettige gedachten naar boven te halen. Het was één grote goed nieuwsshow. Letterlijk. ,,Ik kreeg op een gegeven moment de vraag wat ik die presentatoren van Sky (een Engelse nieuws- en sportzender, red.) had betaald. Enkele leden dachten dat we zendtijd hadden ingekocht, zoveel lof kregen we toegezwaaid. Ze waren in het Verenigd Koninkrijk, toch wel het golfmekka van Europa, lyrisch over de moeilijkheidsgraad van de holes en het crowdmanagement. Mooie reclame natuurlijk. Niet alleen voor ons, ook de regio mocht zich in de handen wrijven. Er werden schitterende filmpjes getoond van de omgeving en van de historische vesting die Gorinchem is." Even komt er toch wat chagrijn opzetten, denkend aan de gemiste kans uit een al wat langer verleden. ,,Toen de baan er nog niet eens lag. Ervan overtuigd dat we iets heel bijzonders aan het realiseren waren, brachten we in al onze bravoure een bid, wat je bijvoorbeeld ook ziet bij het WK Voetbal, uit op de Ryder Cup. De European Tour (waar de KLM Open deel van uitmaakt, red.) is groot, de Ryder Cup is nóg groter. Het summum in de golfsport."

'BINNEN DE LIJNTJES' Hij vervolgt: ,,We maakten een goede kans. De organisatie was enthousiast. Ze hadden het ontwerp van Colin Montgomerie (een oud-topgolfer, red.) bekeken en waren onder de indruk. Wetende dat hij en European Golf Design, het gerenommeerde bureau waarmee hij samenwerkt, het beste van het beste nastreven. Bovendien wilde het Nederlandse bedrijfsleven dit unieke evenement, dat nog nooit in ons kikkerlandje heeft plaatsgevonden, maar al te graag mogelijk maken. 35 miljoen sponsorgeld hadden we al opgehaald." Dat het feest uiteindelijk toch niet doorging (Parijs is in 2018 de organisator. De volgende Europese Ryder Cup, een evenement dat om de twee jaar afwisselt met Amerika, is pas in 2022) wijt Molenaar voor een groot deel aan het Nederlandse politieke klimaat. ,,In landen als Frankrijk gaat de politiek ver om zo'n topsportevenement binnen te halen en buigt men op alle niveaus mee met de wensen van de organisatie. Zo zien ze bijvoorbeeld af van BTW-heffing. Dan loop je natuurlijk ook wel wat mis, maar je verdient met zo'n event het veelvoud terug. De economie krijgt een boost, de city marketing is geweldig. Bij een Ryder Cup praat je niet over vijftigduizend toeschouwers over een heel weekend, maar per dag, waaronder veel rijke Amerikanen en Japanners. Zolang ze op het Binnenhof binnen de lijntjes blijven, zijn we kansloos om zulke grote sporttoernooien, zoals de Ryder Cup, het WK Voetbal en de Olympische Spelen, te mogen organiseren."

SFEERBELEVING ,,Vijftigduizend bezoekers per dag is wel veel, maar ook dat kunnen we managen op The Dutch." De CEO, op en top een gentleman en een zakenman pur sang, benadrukt dit omdat er een jaar geleden, bij de vuurdoop, wel wat scepsis in de lucht hing. Het fraaie septemberweer maakte de buitenwacht wat nerveus. Molenaar kreeg, zo vertelt hij, daags voor het toernooi, waar 170 professionals aan meedoen, een verontrustend telefoontje van een bekende golfverslaggever. ,,'Kunnen jullie dit wel aan, Niek?', vroeg hij oprecht. Afgaande op het onverwacht mooie zomerzonnetje stond ons een stormloop te wachten qua publieke belangstelling. 'Natuurlijk kunnen we dat', antwoordde ik. De baan is compact, de holes liggen dicht op elkaar, dat klopt, maar daar is in het kader van crowdmanagement bewust voor gekozen en dat maakt The Dutch naast de perfecte staat van onderhoud en de verrassende, moeilijke holes (als je hier wint, zo hebben kenners ons bevestigd, ben je echt de beste) ook zo speciaal. Toeschouwers kunnen hun favoriete golfer bijna tot op de voet volgen, dat zie je haast nergens. De beleving is daardoor een stuk groter. Zeker bij hole veertien, wat wij de stadium hole noemen." De naam zegt het al: er is een stadionnetje omheen gebouwd. ,,Zoals De Kuip. Het enthousiasme en de aanmoedigingen golven van de tribunes. De golfers vinden het, zo hebben ze ons laten weten, geweldig."

NETWERKBEDRIJF Reden om dit jaar de capaciteit te verdubbelen. Ook vindt 'Beat the Pro' niet twee, maar drie dagen plaats. ,,Dat doen we ook bij deze hole. Wiens afslag beter is dan die van de twee professionals die bij nummer veertien zijn aanbeland, wint een vliegreis. Uiteraard komt dit uit de koker van de KLM Open, maar wij juichen dit soort interactie met het publiek van harte toe. We willen graag een beetje speciaal zijn. Sowieso zijn we dat al omdat we nog zo jong zijn en op een toch wel aparte manier zijn ontstaan uit een netwerkbedrijf. Vier jonge pro's, die sponsors nodig hadden om veel te kunnen spelen (om uiteindelijk door te kunnen breken, zo was het doel), legden begin deze eeuw de basis. Zij hadden het idee bedacht om ons les te geven en mee te nemen op golftrips. Dat was fantastisch. Zeker in Schotland, bij het fameuze Loch Lomond, keken we onze ogen uit. 'Dit wil ik vaker kunnen doen en dan neem ik mijn relaties mee', dachten velen van ons. Ondernemers en leden van raden van bestuur (Molenaar zat bij Robeco, red.). Die gasten - twee Schotten, een Amerikaan en een Nederlander - hebben al vrij snel hun sportieve ambities laten varen. Het werd erg lucratief."

'HOOG IN DE BOOM' ,,Duizend activiteiten per jaar, grotendeels in Nederland. De clinics vonden plaats op de bestaande topbanen, zoals de Hilversumse en de Noordwijkse. Dankzij de overweldigende belangstelling, die alsmaar groeide, kwam er behoefte aan een eigen baan. Op een centrale plek in Nederland. Dat werd The Dutch. Bekostigd door de multinationals van Nederland. Een On-Nederlands concept. Natuurlijk was er scepsis. We zaten volgens criticasters wel heel hoog in de boom. 'De Ryder Cup organiseren?' Wat dachten we wel niet? 'Valet parking? Doe toch normaal. 'Een luxe accommodatie?' Als je je kop boven het maaiveld uitsteekt, pas dan maar op." Made in Scotland, zoals de initiatiefnemers zich noemden, liet zich niet van de wijs brengen. Molenaar, lid vanaf het eerste uur, mocht de scepter zwaaien. ,,Dat doe ik nog steeds met heel veel plezier. Maar normaal gesproken wel in een wat rustigere omgeving, hoor ha ha ... . Nu is het een gekkenhuis, het hele circus wordt in de steigers gezet, de rest van het jaar zijn we omgeven met stilte. Dat is prima. We zijn te gast op een feestje dat we zelf in gang hebben gezet en daar genieten we met volle teugen van, maar daar laten we het ook bij. Dit knusse huis in een landelijke omgeving moet niet uit z'n voegen barsten. Het is bovenal een plek voor onze leden en hun relaties. Die nu wél kunnen zeggen, en dat is natuurlijk heel veel waard, dat topgolfers op hun baan hebben gespeeld."

Fotobijschrift:

The Dutch-CEO Niek Molenaar zit er klaar voor. Om te genieten van vier dagen topgolf tijdens de KLM Open. ,,We zijn te gast op ons eigen feestje."